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La aventura de los vikingos en Vinland

Son muchos los destinos que visitaron los antiguos escandinavos a lo largo de sus numerosas odiseas, innumerables las colonias que establecieron durante sus expediciones e incontables las riquezas que trajeron consigo de estos periplos de pillaje y descubrimiento. Varios de estos lugares nos resultan familiares, las colonias vikingas de Dublín, Normandía o Islandia resultan harto populares para aquellos que no se hayan versados en la materia.

Pero hoy os hablaré de un viaje que resultaba desconocido incluso para mí hasta hace pocos meses. Una aventura que muchos consideraban imposible para un atajo de “bárbaros” incivilizados, llegando incluso muchos eruditos a tacharlo de relato fantasioso e imaginario…

Groenlandia y Bjarni Herjólfsson

Nos encontramos apróximadamente en el año 1000  después de Cristo, en una de las múltiples colonias vikingas que Erik el Rojo estableció en Groenlandia  hacia el año 985. Ahí un mercader llamado Bjarni Herjólfsson clamaba haberse desplazado accidentalmente demasiado hacia el oeste. Su tripulación y él estipulaban haber partido desde Islandia hacia Groenlandia, pero por los caprichos de las corrientes marítimas y los fuertes vientos árticos habían arribado a una tierra de copiosas arboledas y colinas poco elevadas. La tripulación era de la opinión de que debían desembarcar, pero Bjarni habiendo oído de los abundantes glaciares que salpicaban la costa groenlandesa, convenció a sus hombres de que debían seguir adelante.Tras 4 días de incesante y tormentosa navegación a lo largo de la costa canadiense, Herjólfsson y sus marinos arribaron a Groenlandia, comunicándole a Leif Eriksson (hijo de Erik el rojo) el descubrimiento que habían hecho.

Partiendo de este hecho podemos concluir que Bjarni y sus hombres fueron los primeros europeos en avistar América.

Leif Eriksson parte hacia América

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Esta es la ruta que posiblemente recorrieron Leif Eriksson y sus hombres.

Armado de una férrea determinación y un enorme valor, Leif reunió a algunos de sus mejores hombres y se dispuso a hallar aquellas tierras que Bjarni le había descrito. Tras algunas jornadas de travesía, los vikingos desembarcaron en la Isla de Terranova, cerca de las zonas costeras que se encuentran alrededor del Golfo de San Lorenzo en lo que hoy se conoce como Nuevo Brunswick y Nueva Escocia, en la actual Canadá.

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Aquí podemos observar una de los asentamientos posteriormente reconstruidos en Vinland, en la actual L’Anse aux Meadows (Canadá).

Eriksson fundó junto a su hermano Thorvald, su hermana y su mujer la nueva colonia Leifbundir (en nórdico antiguo significa “las casas de Leif”)  y el territorio que hallaron fue denominado Vinland, que en nórdico antiguo significa “tierra de viñas” (ciertos eruditos opinan de que este nombre debía estimular a los colonos para que se asentasen en Vinland, a pesar de que no hubiese viñas en aquel nuevo continente, la idea de un viaje hacia lo desconocido no resultaba alentador para ningún colono, pero el hecho de que supuestamente fuese una región en la que fluía el vino resultaba tentador para cualquier pionero vikingo que se preciara) .

Las colonias de Vinland parecían de gran utilidad a primera vista y estaban motivadas por la escasez de recursos en su Groenlandia natal y la posibilidad de asentarse en una tierra nueva de abundantes rebaños y fértiles llanuras , pero desventajas como el frío glacial, la escasez de madera para la combustión o la ausencia de minerales tales como el hierro propiciaron la trágica caída de Leifbundir y los asentamientos circundantes. Sin olvidar que la costa de Terranova se hallaba a tres semanas de viaje de las colonias de Groenlandia y añadiendo el hecho de que sus mares solo eran navegables en verano debido a las fuertes tempestades y las extremas temperaturas que hacían acto de presencia durante el invierno.

Leif Eriksson supo ver la ventaja de esta colonia, estableciendo una base para pasar el invierno durante las largas expediciones por aquellas traicioneras aguas, el lugar era descrito como una pequeña aldea constituida por 8 edificios, capaces de albergar a 80 personas, el asentamiento contaba además con una carpintería y una forja, muy similar a las que se han hallado en Escandinavia y demás colonias repartidas por toda Europa.

De acuerdo con las sagas, Vinland rebosaba belleza y parecía contar con todas las características propias de una tierra prometida. Pero la ocupación de los antiguos nórdicos fue precaria, debido a un factor que los escandinavos no habían tenido en cuenta…

Ataque skraeling

Los motivos del abandono de Vinland fueron descritos por los mismos contemporáneos, aquella tierra era la morada de un pueblo hostil y sanguinario, que hostigó a la población vikinga durante años. Los colonos intentaron mantener relaciones comerciales con aquel pueblo amerindio, pero fue imposible debido a su animadversión y antipatía por parte de los indígenas.

Los ataques de estos pobladores se relatan pormenorizadamente  en las sagas. Al poco tiempo de asentarse, los pioneros recibieron una desagradable comitiva de bienvenida. Un grupo de 9 nativos, que los vikingos denominaban “skraelings”, (significa literalmente “hombres feos” en nórdico antiguo) se aproximó al campamento y estalló una violenta batalla. Los colonos se defendieron como pudieron, matando a 8 de esos atacantes, el noveno huyó , regresando días después en canoa acompañado por un grupo mayor de asaltantes. En la posterior lucha murieron personas de ambos bandos, incluyendo entre ellos a Thorvald Eriksson (hermano de Leif Eriksson y co-fundador de Leifbundir ).

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Representación artística de un ataque skraeling a un asentamiento en Vinland.

A pesar de este inicio poco propicio en las relaciones diplomáticas, transcurrido algún tiempo fue posible establecer un comercio en el que se intercambiaban leche y tejidos nórdicos por pieles de animales locales. La paz entre ambos pueblos perduró algún tiempo, hasta que uno de los indios intentó robar un arma perteneciente a los escandinavos. Los vikingos reaccionaron violentamente, alzándose victoriosos en otra escaramuza contra aquel pueblo de algonquinos. Los nórdicos se percataron de que no sería tarea fácil residir en Vinland sin el apoyo militar adecuado, por lo que decidieron abandonar la joven colonia.

A pesar del abandono del asentamiento, los vikingos siguieron visitando América del Norte, sobre todo la región de Markland (ver mapa más arriba) para eventualmente recolectar madera y hierro, que seguía escaseando en su Groenlandia natal.

Resumiendo podemos concluir, de a que a pesar de que la colonización de Vinland fuera efímera y su desenlace trágico, podemos percatarnos de que estos sucesos representaron el primer contacto entre América y Europa, 500 años antes de la llegada de Cristóbal Colón a las Américas.

Cabe resaltar de que tanto Leif Eriksson como Cristóbal Colón presentaban una característica en común: Ninguno con ellos reparó jamás en que habían descubierto un nuevo continente, oculto hasta entonces por las dificultades la navegación y los obstáculos que implicaba el mantenimiento de la comida durante largas travesías transoceánicas.

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Una visión idealizada del descubrimiento de América por Leif Eriksson y sus hombres (Christian Krogh, 1893)

 

 

 

El papel de la mujer en la sociedad escandinava

Al escuchar la palabra “mujer” y “Edad Media” nuestro cerebro asocia rápidamente estos términos a una sociedad machista e inmisericorde que trataba a la mujer como mercancía o moneda de cambio para negocios o acuerdos familiares. No es que la sociedad escandinava fuera una utopía feminista pero difería en muchos aspectos de lo que nosotros imaginamos de una sociedad bárbara, insensible e incivilizada.

Los nórdicos contaban con un impecable sistema de leyes y unas tradiciones tan profundamente arraigadas que consiguieron portar a todo rincón navegable y tierra extraña que pudieran llegar a pisar. Además de una sensibilidad y un lado humano que los arqueólogos han empezado a desentrañar…

Todos podemos imaginar el típico arquetipo una mujer vikinga: Alta, de cabellos dorados, de ojos azules y rebosante de una valentía que en muchos casos podía igualar e incluso superar a la de su marido. En la antigua Escandinavia había muchos tipos de mujeres y algunas de ellas representaron un rol crucial en aquella belicosa sociedad de clanes y guerreros.

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La mujer soltera

Las mujeres solteras conocidas como maer o mey estaban blindadas a lo que concernía sus derechos de independencia, al alcanzar la mayoría de edad a los 20 años, una mujer libre escandinava podía estipular su propio lugar de residencia, además de poseer personalidad jurídica en todos los sentidos ante la ley. La única excepción a su notable independencia era el hecho de elegir pareja para el matrimonio, que era un asunto que concernía a toda la familia. Para las viudas se aplicaban los mismos derechos.

Las mujeres que no encontraban pareja y permanecían solteras adoptaron el nombre de ringkvinna o baugrygr (que en nórdico antiguo signfica “mujer del anillo” ¿irónico no? ). Al no contar con un marido que asumiera el rol como cabeza de familia, la ringkvinna contaba con el apoyo específico de la ley para desempeñar tareas que normalmente corresponderían a las del jefe de familia, tales como por ejemplo, el derecho a recibir y exigir compensaciones por la muerte de un familiar o reclamar una herencia. Si se casaba no obstante los derechos pasaban al esposo. Estos derechos se preservaron hasta después de la introducción del cristianismo, cuando lentamente fueron desapareciendo hasta que en el siglo XIII no quedó vestigio de aquella figura jurídica de mujer fuerte e independiente que podía ejercer tareas que normalmente se encontrarían atribuidas a un hombre.

La mujer casada

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El distintivo de la mujer casada y ama de casa en la sociedad vikinga era un manojo de llaves que portaba colgado del cinto. La mujer escandinava era la señora del interior de la casa y a menudo se hacía cargo del mantenimiento de la granja y el cuidado de los niños cuando su marido y sus hijos emprendían viajes en busca de saqueos o expediciones comerciales. Uno de los aspectos que resulta más notable de la mujer en la sociedad escandinava fue su reducido número debido al infanticidio selectivo de niñas en Escandinavia, lo que contribuyó a la expansión vikinga en gran medida, ya que al haber un número desmesurado de jóvenes varones que se lanzaban a la conquista y un limitado número de esposas potenciales, fueron muchos los que compitieron por una esposa y numerosos son los casos de hombres que en sus raids buscaban oportunidades para mejorar su matrimonio y asegurar un hogar propio e independencia. Uno de los aspectos que más llama la atención a los investigadores es el hecho que de que una gran cantidad de tesoros que los nórdicos hallaban en sus incursiones, fueron enterrados junto a sus esposas.

Un curioso ejemplo de esta adoración por la mujer es el hecho de que la posición social de un hombre pudiese depender de la categoría y fortuna de la esposa. Si una mujer se hallaba mal atendida, vistiera harapos y fuera tratada de manera ruin y tiránica, aquello podía afectar al estatus del hombre, degradándolo y situándolo a un estado de infamia y baja reputación.

Resumiendo podemos concluir con toda seguridad que la mujer, como en muchos casos durante nuestra sangrienta y paradójica historia, fue fuente de admiración e inspiración durante la Era Vikinga, llegando a protagonizar mitos y sagas tales como los de la valquiria, la skjaldmö o la poderosa Freya (diosa de la naturaleza y el amor ).

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Aquí podemos ver a la actriz Katherynn Winnick representando a la legendaria Lagertha en la serie Vikings, quien fue una skjaldmö de gran renombre.

Los nombres de mujeres tan célebres tales como Aslaug, Ladgerda o Aud la Sabia resuenan desde una época oscura y “aparentemente” incivilizada hasta nuestros días, trayendo consigo la imagen de una mujer valiente e independiente que no precisaba de la ayuda de ningún hombre a la hora de llevar su vida. Una representación que sorprende e infunde admiración, viniendo de lo que parecía un atajo de bárbaros insensibles y sin corazón que se afanaban únicamente en matar, saquear y saciar su sempiterna sed de sangre.